五年前,为什么李彦宏会相信AI?

大部分人的思考习惯,是看到一个东西成功了,就感叹成功者的运气。却很少人愿意去回溯,到底一件事从想法到现实,经历了怎么样的思考和判断,以及自我完善的过程。

 
把时间倒回过去来思考,其实是件很有意思的事情。比如今天我们已经知道押注AI,可以说是百度做的最正确选择之一。人工智能是计算机科学的一个分支,它企图了解智能的实质,并生产出一种新的能以人类智能相似的方式做出反应的智能机器,该领域的研究包括机器人、语言识别、图像识别、自然语言处理和专家系统等。如今AI已经和百度融为一体,甚至成为中国科技界的一张名片,这都应该没有什么人反对。
  
而与广大科技企业近两年突然转型AI不同,李彦宏和百度早早就选择了相信AI,甚至很早就判断清楚了AI即将在哪些具体领域爆发。
五年前,为什么李彦宏会相信AI?
比如2013年的时候,李彦宏表示“语音技术会根本性地改变人们使用互联网和手机的方式”;同年,他还认为“人机对话的问题,最近几年会很快进入实用阶段。”在2014年,他又提出“5年后语音搜索会超文字搜索”,随后2015年百度推出了度秘。
  
显而易见,今天来看这些判断都实现了。但在五年前,似乎还没有多少人关注智能语音交互。这里我们可以做个有意思的游戏:回到五年前李彦宏的视角,看看有哪些因素让他选择相信AI。尤其是相信AI能够带来商业价值,并判断AI将以何种形态带来商业价值。
  
不难看出,当时的李彦宏,至少可以发现智能语音正在改变三件事。
  
一、效率
  
2013-2015,是中文语音识别率快速攀升的三年。这一段时间里AI的中文语音识别成功率,成功超过了人类语言交互效率。另一方面,NLP和语义理解技术开始因深度学习而成熟,AI能够“听懂”人类,出现了可能性。
  
这样的技术指数,虽然对于普通人来说在当时并不意味着什么,但就产业发展趋势而言,意味着三件事必然在未来发生:
  
1、键盘可以被取代。打字输入固然也很方便,但其存在的核心价值在于效率。在语音识别率大幅攀升,可以弹性识别人类语言的情况下,键盘输入的必要性也将受到挑战。尤其在手机端,语音输入优势空前。
  
2、按钮将逐渐被取代。生活、生产中有无数的按钮,这些按钮存在的价值是因为人需要操纵某个机器,比如说电视遥控器。但在语音识别与语句理解能力攀升后,按钮的地位可以被动摇。当然从而产生的经济价值也是难以估量的。
五年前,为什么李彦宏会相信AI?
3、冗务被替代。今天社会中的很多工作,无非就是听、记录和反馈。尤其其中相当大一部分是效率低下的冗务,在AI识别说话的准确度达标后,大量类似工作将被取代,人类获取服务的效率将大幅提升。
  
这些互联网生活中的基础效率改变,意味着巨大的市场调节和生产力升级。智能语音交互作为这一切的基础,其根基来自于技术升级。这对于技术立身的百度来说是比其他风口更好的机会。去年李彦宏谈论AI时提出AI时代更适合百度这样的技术公司,他认为“仅仅两年的时间,大家就知道了深度学习,算法在迅速地发生变化。外界既然都认识到了AI的重要性,那么对于百度来说,成功的机会自然变大”。
  
AI的技术积累来自百度更早的投入,而在此之前,则是企业家对于“技术到底能换取什么价值”这件事的预判,这或许也是DuerOS最初的思考逻辑。
  
二、“搜索-答案”的关系
  
百度的核心业务是搜索,那么在上述逻辑中,智能语音带来输入效率提升和长句理解能力后,搜索业务势必面临巨大的迭代。这或许带给思考“搜索的未来”的李彦宏,另一种可能的发展方向。加上一门叫做知识图谱的AI技术,已经开始广泛投入应用,搜索的变革也就自然而然孕育在了AI之中。
  
智能语音的进场,最直接的改变是用户从习惯于搜索关键词,开始向习惯于输入大容量语句,也就是向搜索引擎进行提问过渡。那么随之而来的,也就是用户期待的不仅是带有关键词的搜索结果和百科,还有对问题的解答,甚至对问题的再提问。
  
所谓搜索,核心价值是连接了人与信息,但信息不仅是关键词,更多时候信息隐藏在问题背后。这样的搜索习惯必须以用户能够提出复杂问题为开始,而智能语音正好带给用户以培养提问习惯的机会。
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